Adult Social Opportunities

By: Alison B. Bourdeau

The topic of adult social opportunities is one that is of great importance to me. As a clinician with FAU’s Center for Autism & Related Disabilities, one of my areas of interest is the adult population. I currently run two adult social groups out of Northern Palm Beach County, one specific to young women and the other being a mixed gender social group. I have seen the success in providing an opportunity for young adults to connect and network. I think the two main issues impacting our young adults ability to connect are access and possessing an ecologically valid skill set.

I think one of the reasons why finding these opportunities gets more challenging as the constituent gets older is access. When children are of school age, they will naturally be gathering at schools. Schools provide the meeting point in which individuals with disabilities and their non-disabled peers have an opportunity to communicate, connect, and intermingle. There are opportunities across several settings, the classroom, the lunchroom, as well as extra curricular activities. As children age, the impetus to interact and connect becomes more self-directed and less adult directed. For individuals who have challenges in social communication and social interaction, this can be when benefits of making a social connection are outweighed by the cost of being potentially rejected. Once the common ground of the school is lost, it can become more challenging to find individuals who have common interests, which is the basis from which all friendships begin. Consider it like a flower as it blooms. As it opens up to come to full bloom, the petals are no longer as connected and they are stretching out in different directions. As children age, they become more interest-specific and less connected. If you have not already established relationships, you will need to actively seek them out based upon common interests. If you are a young adult who is attending high school or college, you still have that home base to work from. If you are an adult who is currently employed, this may be more of a challenge.

And here is another reality…access alone does not ensure there will be a connection. If the underlying skill set needed in order to foster a connection is not present and utilized, then it will become just another missed opportunity. The challenges of navigating the hidden social curriculum are compounded if explicit social strategies are not taught. While there are a variety of options in terms of social skill curriculums available, the key is to find one that is evidence-based and ecologically valid. We want the message to be consistent and the information to be realistic as to how young adults typically interact and communicate with one another. I have seen success professionally with the UCLA PEERS curriculum and, as they are currently working on the curriculum for young adults, I will often recommend the companion book “The Science of Making Friends” to constituents and their families. The book also has an app that is available that provides helpful videos and tips for a variety of scenarios, making it easily accessible and discrete. It tackles issues such as entering and exiting conversations, as well as navigating social media in a safe manner.

The goal would be to provide meaningful, consistent opportunities for young adults to practice their skills of social communication and interaction in ecologically valid scenarios. Once the foundational skills have been learned, opportunities need to be found that provide consistent opportunities to fine-tune the skills with others who have the same ultimate goal.

I have had the distinct pleasure of facilitating two social groups that provide just that- a safe environment to practice connecting with other young adults to share common interests and to make friends. It has been very successful in that the young adults are extending their relationships beyond the group and are communicating with one another on a regular basis. FAU’s Center for Autism and Related Disabilities has adult social groups currently running at our Boca, Jupiter, and Port St. Lucie offices. For further information on dates and times, please consult our website, www.autism.fau.edu . For more specific information on PEERS and its developer, please consult www.semel.ucla.edu/peers .


Oportunidades Sociales Para Adultos

 

El tema de las oportunidades sociales para adultos es uno que es de gran importancia para mí. Como clínica con FAU's Centro para Autism y otras Condiciones Relacionadas (CARD por sus siglas en ingles), una de mis áreas de interés es la población adulta. En la actualidad dirijo dos grupos sociales de adultos del condado de Palm Beach, uno específico para mujeres jóvenes y el otro grupo mixto de género. He visto el éxito en proveer una oportunidad para que los adultos jóvenes se conecten y socializen juntos. Creo que los dos principales problemas que afectan la capacidad de nuestros jóvenes adultos para conectarse son el acceso y poseer un conjunto de habilidades ecológicamente válidas.

Creo que una de las razones por las que encontrar estas oportunidades se vuelve más difícil a medida que el constituyente envejece es el acceso. Cuando los niños están en edad escolar, naturalmente se reunirán en las escuelas. Las escuelas proporcionan el punto de encuentro en el cual las personas con discapacidades y sus compañeros no discapacitados tienen la oportunidad de comunicarse, conectarse e interrelacionarse. Hay oportunidades a través de varios escenarios, el aula, el comedor, así como actividades extra curriculares. A medida que los niños envejecen, el ímpetu para interactuar y conectarse se vuelve más autodirigido y menos dirigido por adultos. Para las personas que tienen retos en la comunicación social y la interacción social, esto puede ser cuando los beneficios de hacer una conexión social son compensados ​​por el costo de ser potencialmente rechazado. Una vez que el terreno común de la escuela se pierde, puede ser más difícil encontrar individuos que tienen intereses comunes, que es la base por la cual todas las amistades comienzan. Considéralo como una flor mientras florece. A medida que se abre para llegar a la plena floración, los pétalos ya no están conectados y se extienden en diferentes direcciones. A medida que los niños envejecen, sus intereses se vuelven más específicos y menos conectados. Si usted no ha establecido ya relaciones, usted necesitará buscarlas activamente basadas en intereses comunes. Si usted es un adulto joven que está asistiendo a la escuela secundaria o universidad, usted todavía tiene esa base para trabajar. Si usted es un adulto que está actualmente empleado, esto puede ser más de un desafío.

Y aquí hay otra realidad ... el acceso por sí solo no asegura que habrá una conexión. Si el conjunto de habilidades necesarias para fomentar una conexión no están presentes y utilizadas, entonces se convertirá en otra oportunidad perdida. Los desafíos de navegar el currículo social oculto se agravan si no se enseñan las estrategias sociales explícitas. Si bien hay una variedad de opciones en términos de currículos de habilidades sociales disponibles, la clave es encontrar uno que esté basado en la evidencia y que sea ecológicamente válido. Queremos que el mensaje sea consistente y que la información sea realista en cuanto a cómo los adultos jóvenes normalmente interactúan y se comunican entre sí. He visto éxito profesionalmente con el currículo de UCLA PEERS y, como este funciona con  adultos jóvenes, a menudo recomiendo el libro que le acompaña"La Ciencia de hacer amigos" a los constituyentes y sus familias. El libro también tiene una aplicación que está disponible y que ofrece videos útiles y consejos para una variedad de escenarios, por lo que es fácilmente accesible y discreto. Aborda temas como entrar y salir de conversaciones, así como navegar por los medios sociales de una manera segura.

El objetivo sería proporcionar oportunidades significativas y consistentes para que los jóvenes practiquen sus habilidades de comunicación social e interacción en escenarios ecológicamente válidos. Una vez que las habilidades fundamentales se han aprendido, las oportunidades que se necesitan que proporcionan oportunidades consistentes para afinar las habilidades con otros que tienen el mismo objetivo final.

He tenido el placer de facilitar a dos grupos sociales que proporcionan justamente eso: un ambiente seguro para practicar la conexión con otros jóvenes para compartir intereses comunes y hacer amigos. Ha sido muy exitoso en que los jóvenes adultos están extendiendo sus relaciones más allá del grupo y se comunican entre sí sobre una base regular. El Centro para el Autismo y las Discapacidades Relacionadas de la FAU cuenta con grupos sociales de adultos que actualmente operan en nuestras oficinas de Boca, Jupiter y Port St. Lucie. Para más información sobre fechas y horarios, consulte nuestro sitio web, www.autism.fau.edu. Para obtener información más específica sobre PEERS y su desarrollador, consulte www.semel.ucla.edu/peers.